¿Qué sucede con los disparos al aire?

Los disparos de celebración se producen cuando las personas que tienen armas las utilizan para conmemorar un acontecimiento. En Afganistán, Pakistán, el norte de la India y muchos lugares de América Latina es culturalmente aceptable disparar al aire con AK47 en días festivos. Los disparos suenan por encima del ruido de los fuegos artificiales en las calles de Barcelona cuando el FC Barça supera al Real Madrid en el campeonato de fútbol. Tras un alto el fuego en Oriente Medio, los soldados suelen celebrarlo descargando sus armas al aire. Ocurre en todo Estados Unidos en Nochevieja y de nuevo el 4 de julio.

Una tradición de fiesta con un recuento de cadáveres.

En la víspera de Año Nuevo, en Highlands Park, California (un suburbio de Los Ángeles), el sheriff Lee Baca advirtió de los peligros de disparar munición real al aire. Unas horas más tarde, pasada la medianoche, un hombre de 30 años fue golpeado en la cabeza y hospitalizado por fragmentos de bala procedentes de arriba. Afortunadamente, sobrevivió. «Una bala disparada al aire puede volver a la tierra a velocidades de entre 300 y 700 pies por segundo, lo suficientemente rápido como para perforar el cráneo de una persona», afirmó Baca.

Este no fue un incidente aislado. Los disparos en celebraciones han herido a cientos de personas y han matado a docenas sólo en los últimos años en Estados Unidos. Una mujer de 50 años en Atlanta, un niño de 11 años en Phoenix, un bebé en Nueva Orleans: cada año se denuncian e investigan muertes como éstas. Un joven de Fresno (California) murió cuando el «tiro de suerte» vertical de un amigo se dirigió hacia arriba y volvió a bajar, entrando en su cráneo. Una bala disparada al azar alcanzó un helicóptero de la policía en Riverside, California, en la víspera de Año Nuevo de 1994, golpeando al piloto en el pie y obligándole a realizar un aterrizaje de emergencia. En Dallas (Texas), el 1 de enero de 2012, una bala atravesó el techo de un dormitorio en el que una mujer amamantaba a su bebé y aterrizó junto a ella en su cama.

La ciencia del vuelo del proyectil.

Cuando una bala sale del cañón de un arma, está sometida a una aceleración explosiva. Se ve obligada a girar debido a las ranuras en espiral cortadas en el cañón del arma, que le proporcionan estabilidad y dirección durante los primeros 3 a 6 segundos de vuelo. Finalmente, la energía de la explosión se agota y el proyectil, trabajando contra la resistencia del aire y la atracción gravitatoria, comienza a caer. Si se dispara horizontalmente, la energía se disipa de forma lineal y, a menos que impacte contra algo, acabará frenando y descansando en el suelo.

Sin embargo, si se dispara al aire, entran en juego algunas propiedades físicas diferentes. Una bala de rifle del 30-06, disparada en línea recta con una velocidad inicial de 2.900 pies por segundo (880 m/s), acabará perdiendo toda la inercia. La parte superior del arco es demasiado pronunciada para la cresta y, por lo tanto, una vez disipado el movimiento de avance, caerá de nuevo a la tierra. Volverá a acelerar debido a las fuerzas gravitatorias hasta que el arrastre de la resistencia del aire le permita alcanzar la velocidad terminal en su imprevisible trayectoria de retorno. Por cierto, la bala disparada hacia arriba no siempre volverá a caer mirando hacia abajo.

Si se dispara con un ángulo de entre 20 y 45 grados o incluso más, la bala viajará más lejos con una mayor probabilidad de impactar en algo (o en alguien). La trayectoria balística ininterrumpida hará que sea mucho menos probable que entre en un movimiento de caída, y le permitirá continuar a una mayor velocidad por encima de la velocidad terminal.

Casos de lluvia: ¿hechos o ficción?

De los millones de balas disparadas al cielo por los celebrantes de gatillo fácil, la mayoría aterrizan inocentemente en terreno vacío. Afortunadamente, el impacto de una bala que cae es mucho menor que el de una disparada directamente a un objetivo. El general de división Julian Hatch, experto en armas de fuego del ejército estadounidense, realizó extensas pruebas sobre balística y caída de proyectiles en los años 20′. Calculó que los proyectiles de calibre 30 alcanzan velocidades terminales de 300 pies por segundo (90 m/s) en el descenso, y determinó que, aunque la mayoría de las balas dejan una pequeña abolladura en el suelo cuando caen, esa misma bala que viaja entre 200 y 330 pies por segundo aún puede penetrar la piel humana. La experiencia de muchos inocentes hospitalizados y muertos valida sus conclusiones.

Los populares científicos del programa de televisión Cazadores de Mitos experimentaron con la premisa de que «las balas disparadas al aire mantienen su capacidad letal cuando acaban cayendo».

Descubrieron que una bala disparada en línea recta (un logro casi imposible para un ser humano), dará un vuelco en su viaje de vuelta y caerá a un ritmo más lento debido a la velocidad terminal. Además, descubrieron que una bala en esta circunstancia es, por tanto, menos letal en el impacto. Sin embargo, también descubrieron que una bala disparada en un ángulo no vertical podrá mantener su velocidad lo suficiente como para ser muy destructiva en el impacto. A la hora de determinar si el mito era «Roto», «Plausible» o «Confirmado», propusieron que este mito recibiera las tres calificaciones al mismo tiempo.

Dinámica de los proyectiles: fuerzas de la naturaleza frente a fuerzas de la fantasía.

Según los apologistas de los departamentos de policía, algunas personas piensan (erróneamente) que las balas que disparan hacia el cielo se desintegran allí arriba, o que nunca herirán a nadie en la oscuridad. «Muchas de estas personas, están algo impedidas», afirma Fred King, del departamento de policía de Houston. «Han estado bebiendo. Simplemente no están usando el buen juicio». Está claro que no creen que les vayan a pillar (si es que esto se les pasa por la cabeza), pero los departamentos de policía de todo el país reciben denuncias y declaraciones de testigos, las pruebas caen al suelo en algún lugar (quizá en la cama de al lado) y las denuncias se investigan.