Patología forense

¿Qué es la patología forense?

La patología forense se ocupa de las circunstancias de las muertes humanas súbitas o inesperadas, en particular las relacionadas con las investigaciones judiciales. Una investigación patológica suele comenzar con una autopsia. Se trata del examen de un cuerpo después de la muerte, también conocido como autopsia, y suele ser realizado por el patólogo o el forense. Esta evaluación puede descubrir la causa y las condiciones de la muerte y así ayudar a los investigadores a construir una imagen clara del incidente. La causa próxima de la muerte es la lesión primaria que condujo a la secuencia de acontecimientos que causaron la muerte, mientras que la causa inmediata de la muerte es la lesión o enfermedad que finalmente mató a la víctima. Por ejemplo, un disparo puede ser la causa próxima de la muerte, mientras que el desangramiento (pérdida de sangre) puede ser la causa inmediata de la muerte que le sigue.

En una autopsia completa se examinan todas las cavidades corporales. Una autopsia limitada examina la mayor parte del cuerpo, aunque puede excluir la cabeza. Las autopsias selectivas se centran en zonas u órganos específicos en función de la naturaleza de la muerte. La autopsia comienza con una incisión en forma de Y desde ambos hombros, que se une sobre el esternón y continúa hasta el hueso púbico. Al apartar la piel y los tejidos subyacentes, se retira la parte delantera de la caja torácica para exponer los órganos. Cada uno de ellos se extrae y se examina según sea necesario. Se realiza una incisión en la parte posterior del cráneo, de oreja a oreja, y se retira la piel. La parte superior del cráneo se retira con una sierra vibratoria, lo que permite extraer todo el cerebro. El patólogo intentará determinar la forma de la muerte, ya sea homicida, suicida, accidental, natural o indeterminada. Las muertes homicidas y suicidas suelen dar lugar a una investigación más profunda.

Marcas de violencia

Asfixia

La asfixia es la incapacidad de respirar y, por tanto, la falta de oxígeno debido a alguna obstrucción del sistema respiratorio. El estrangulamiento, la asfixia y el ahogamiento son ejemplos comunes de esto. La asfixia provocará ciertos efectos notables, como bajos niveles de oxígeno y altos niveles de dióxido de carbono, y manchas de sangre alrededor de la boca y la nariz. La piel puede adquirir un color violáceo, una condición conocida como cianosis. Pueden formarse pequeños puntos de hemorragia llamados petequias debido a la rotura de pequeños vasos sanguíneos. La asfixia puede provocar el vómito de la víctima, que se acumula en la boca y la garganta. El estrangulamiento puede dar lugar a marcas reveladoras en el cuello de la víctima, ya sean hematomas de las manos o marcas de ligaduras. Una víctima asfixiada puede encontrarse con fibras en la boca y la garganta. Las víctimas de estrangulamiento también pueden tener roto el hueso hioides, un hueso en forma de herradura situado en el cuello. El ahogamiento, otra forma común de asfixia, puede determinarse por la presencia de agua en las vías respiratorias y los pulmones. Para facilitar aún más la investigación, el agua que se encuentra en el interior de las víctimas de ahogamiento puede rastrearse hasta determinadas masas de agua en función de los restos y las diatomeas (algas microscópicas) que se encuentran en ellas. Algunas formas de asfixia pueden producirse de forma no intencionada, como el atragantamiento con alimentos y el ahogamiento accidental.

Traumatismo por objeto contundente

Causado por un golpe en el cuerpo emitido por algún tipo de arma contundente, el traumatismo por objeto contundente es una lesión comúnmente vista en muchos delitos violentos. El resultado del golpe depende del peso del objeto utilizado y de la fuerza que lo impulsa, así como de las diferencias individuales de la víctima. Un golpe dirigido a la cabeza puede provocar daños en el cráneo, lesiones cerebrales y hemorragias.

Heridas de bala

Todas las heridas de bala pueden dividirse en cuatro tipos:
De contacto: Un disparo en el que la boca del cañón se ha aplicado a la piel y se ha disparado.
De corto alcance: La boca del cañón estaba a 6-8 pulgadas de la piel.
Alcance intermedio: La boca del arma estaba a una distancia de 8 pulgadas a 3,5 pies de la piel.
Distancia: La pistola estaba a más de 3,5 pies de distancia de la piel.

El aspecto y el comportamiento de una herida de bala dependen en gran medida del tipo de munición y del arma de fuego utilizada, así como de las circunstancias del disparo. Por lo general, el orificio de salida es mucho mayor y más irregular que el de entrada, a excepción de cuando la bala atraviesa la carne. Las pruebas de residuos de disparo en el cuerpo pueden sugerir la distancia desde la que se disparó el proyectil. Si la boca del cañón del arma estaba pegada a la piel cuando se disparó, habrá residuos de hollín y pequeñas quemaduras de la pólvora. Las armas de fuego disparadas a cierta distancia de la piel depositarán al menos algunos residuos de disparo, que pueden detectarse posteriormente. El propio orificio de entrada también puede aportar información sobre el disparo. Un disparo a corta distancia suele producir una entrada astillada o en forma de estrella, mientras que los disparos efectuados desde más lejos serán más nítidos. El examen de la herida puede incluso permitir determinar el ángulo de la trayectoria de la bala.

Los disparos mortales suelen suscitar el debate sobre si el incidente fue suicida u homicida. Si el arma se disparó a una distancia superior a la del brazo o desde determinados ángulos, casi siempre se descarta el suicidio. La localización del orificio de entrada también es importante, ya que las víctimas de suicidio rara vez se disparan a sí mismas, por ejemplo, en el torso, sino que optan más frecuentemente por la cabeza.

Heridas de arma blanca

Aunque comúnmente se asocian con cuchillos y navajas, también se han utilizado objetos más contundentes en los apuñalamientos. El estudio de la propia herida permite determinar el instrumento utilizado para infligir la lesión y establecer si el ataque concreto fue mortal. Una herida limpia indica el uso de un objeto afilado, como un cuchillo, mientras que las heridas irregulares sugieren que se utilizó un instrumento más contundente.

Aunque el suicidio por apuñalamiento es bastante infrecuente, el corte de las muñecas y de la garganta es uno de los métodos más comunes de suicidio. La dirección del corte puede examinarse para determinar si fue hecho por la víctima o pudo ser causado por otra persona. Algunas víctimas de suicidio pueden llevar cicatrices de vacilación y cortes en las muñecas.

Tiempo transcurrido desde la muerte

Como la temperatura del cuerpo desciende a un ritmo bastante constante después de la muerte, si se conocen las condiciones que la afectan, puede ser posible establecer una hora estimada de la muerte. La temperatura media del cuerpo vivo es de 37⁰C o 98,6⁰F. A temperatura ambiente, la temperatura del cuerpo desciende aproximadamente 1,5⁰C en la primera hora después de la muerte, y entre 1,5 y 1⁰C cada hora después. La temperatura corporal central del fallecido suele tomarse lo antes posible en el lugar de los hechos, ya sea con un termómetro rectal o con una lectura del hígado. El estudio de la temperatura corporal suele ser relevante sólo dentro de un plazo determinado, generalmente hasta que la temperatura corporal se ajusta a la del entorno.

Hay que tener en cuenta una serie de factores que afectan a la velocidad de descenso de la temperatura corporal. Un cuerpo desnudo perderá calor más rápido que un cuerpo vestido, al igual que un cuerpo de menor peso perderá calor más rápido. El entorno en general afectará a la tasa de pérdida de calor de forma sustancial. Un cuerpo sumergido en el agua perderá temperatura a un ritmo más rápido que un cuerpo en el desierto, por lo que es imprescindible que el investigador tome nota de la temperatura y las condiciones generales de la escena del crimen.

Descomposición

La descomposición es el proceso continuo por el que los tejidos de un organismo muerto se descomponen en sustancias más simples. Al igual que la temperatura del cuerpo, el entorno también afecta a la velocidad de descomposición. Un cadáver se descompone mucho más rápido en condiciones de humedad, mientras que un entorno seco ralentiza el ritmo. Se puede leer más sobre esto en la página de descomposición.

Rigor Mortis

Aproximadamente doce horas después de la muerte se produce un endurecimiento de los músculos, causado por la pérdida de ATP y la acumulación de ciertas sales en la fibra muscular. El ATP (trifosfato de adenosina) permite que la energía fluya hacia los músculos, en este caso para controlar las bombas de calcio dentro de la membrana de las células musculares. Esto conduce a una acumulación de iones de calcio, lo que en última instancia provoca contracciones musculares y rigidez. La rigidez cesará de forma natural cuando los iones de calcio hayan sido expulsados. Aunque el rigor mortis dura unas doce horas, puede «romperse» mecánicamente moviendo los músculos rígidos por la fuerza. La presencia y el estado del rigor mortis pueden utilizarse en ocasiones para determinar el tiempo transcurrido desde la muerte.

Livor Mortis

También conocido como hipóstasis, se produce cuando la sangre deja de circular por el cuerpo y desciende hasta su punto más bajo, lo que provoca una decoloración rojiza-azulada de la piel. El livor mortis se desarrolla con bastante rapidez, entre una hora y media y dos horas después de la muerte. Si un cadáver es trasladado a otro lugar o posición después de este tiempo, la decoloración puede ser un signo revelador del movimiento.

Fuente
Eriksson, A. (2016). Forensic Pathology. En Forensic Epidemiology (pp. 151–177). Elsevier.

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